A complexidade dos diferentes componentes das gramáticas das linguagens humanas pode ser quantificada. Por exemplo, as línguas variam muito no tamanho de seus inventários fonológicos, e no grau em que eles fazem uso da morfologia.

Estudos recentes mostraram que existem relações entre estes tipos de complexidade gramatical e o número de falantes de uma língua. Línguas faladas por grandes populações têm sido encontradas para ter maiores inventários fonológicos, mas morfologia mais simples, do que Línguas faladas por pequenas populações.

Os resultados exigem uma investigação mais aprofundada e, sobretudo, o mecanismo através do qual o contexto social da aprendizagem e do uso afeta a evolução gramatical de uma língua precisa de ser elucidado.


Uma estratégia produtiva recente em Antropologia comparativa tem sido examinar se as relações que se mantêm entre espécies em animais não-humanos têm análogos entre populações em seres humanos. Por exemplo, análises clássicas em biologia evolutiva mostraram que existe uma forte relação entre a esperança de vida e a idade na primeira reprodução, em todas as espécies de mamíferos.

Esta relação é produzida pelo poder da seleção natural para sintonizar histórias de vida às condições ecológicas prevalecentes. Estudos recentes mostraram que existe também uma forte relação entre a esperança de vida e a idade na primeira reprodução entre as sociedades humanas. Aqui, as razões finais para a relação são as mesmas que no caso não-humano, mas a sintonização entre condições ecológicas e história da vida é provocada pelos processos de plasticidade comportamental e aprendizagem social, que são muitas vezes referidos como evolução cultural, em vez de como a seleção de genes.

Vários estudos recentes descobriram os padrões de covariação entre a complexidade social e comunicativa ao nível da espécie, com sistemas de comunicação mais complexos encontrados em espécies com grupos sociais mais complexos.

A complexidade Social é muitas vezes apresentada aqui pelo tamanho dos grupos sociais. Isto levanta naturalmente a questão de saber se existe alguma relação análoga entre as populações humanas. As comunidades etnolinguísticas humanas variam enormemente em escala, desde pequenos grupos isolados até populações de muitos milhões de pessoas. Existe, então, alguma associação entre o tamanho de uma sociedade e a complexidade de seu sistema de comunicação?